Кубанский государственный технологический университет

Разрушение кометы: шоу для любителей

02-11-2011
Фрагмент C кометы Швассмана—Вахмана 3. Снимок сделан 16 апреля 2006 года Мишелем Джагером (Австрия) при помощи 20-сантиметрового телескопа-рефлектора. Диаметр комы составляет около 10 угловых минут. Фото с сайта cometography.com

В настоящее время вблизи Земли проходит необычная разрушающаяся комета Швассмана—Вахмана 3. Наблюдать ее на этой неделе можно в бинокль или небольшой любительский телескоп в созвездии Пегаса.

Ядро кометы — комок из камней, пыли и замерзших газов размером от нескольких сот метров до десятков километров. Когда комета приближается к Солнцу, газы начинают испаряться и выбрасываться с поверхности, увлекая за собой пыль. В результате вокруг ядра образуется довольно протяженная оболочка — голова кометы. Давление солнечного излучения на газ и пыль приводит к тому, что голова кометы постепенно вытягивается, образуя длинный хвост. Так обстоит дело с классическими кометами.

Однако иногда испарение газов внутри кометы становится настолько бурным, что ядро буквально разваливается на части. На самом деле для этого не требуется каких-то катастрофических процессов. При размере несколько сот метров составным частям ядра достаточно двигаться друг относительно друга со скоростью всего несколько сантиметров в секунду, чтобы навсегда потерять связь друг с другом, — так невелика у них вторая космическая скорость.

Нечто подобное произошло в декабре 1995 года с короткопериодической кометой Швассмана—Вахмана 3. Именно тогда астрономы впервые заметили, что на месте одного ядра появилось четыре фрагмента — их обозначили латинскими буквами A, B, C и D. Два из них (D и А) вскоре перестали наблюдаться, но зато через пять лет, когда комета в очередной раз приближалась к Солнцу, были обнаружены еще два фрагмента (E и F). Больше обнаружить не удалось, поскольку в 2000-2001 годах условия для наблюдения кометы были не слишком благоприятными.

Но зато 2006 год вознаградил астрономов за ожидание. На этот раз комета прошла ближе к Земле, чем во все предыдущие визиты, начиная с ее открытия немецкими астрономами Швассманом и Вахманом в 1930 году. Астрономы различных обсерваторий насчитали свыше 60 новых фрагментов ядра кометы. Многие из них очень небольшие и вскоре после обнаружения пропадают из виду. Сейчас наблюдается около 40 обломков, из которых постоянно и уверенно видны четыре — уже упомянутые В и C, а также G и R, впервые замеченные соответственно в феврале и марте этого года.

Такое большое число фрагментов (а речь идет о видимых с Земли, то есть относительно крупных обломках) говорит о том, что комета Швассмана—Вахмана стремительно разрушается и через несколько оборотов вокруг Солнца, по-видимому, перестанет существовать. Обломки первоначально движутся по очень близким орбитам. Однако со временем возмущения планет и давление излучения заставляют их все сильнее удаляться друг от друга. Из-за этого нельзя точно сказать, на каком минимальном расстоянии от Земли проходит в этот раз комета — некоторые обломки пролетят в 12 млн км, а другие в 7,5 млн км. Постепенно частицы будут расходиться всё дальше, образуя метеорный поток, движущийся вблизи прежней орбиты кометы. Этот метеорный поток уже наблюдался в прошлые годы около 9-10 июня.

Астрономам уже приходилось наблюдать явление распада ядра кометы. Достаточно вспомнить знаменитую комету Шумейкеров—Леви 9, которая 12 лет назад врезалась в Юпитер. Незадолго до этого на снимке, сделанном телескопом Хаббла, удалось насчитать 21 фрагмент кометы. Все они один за другим исчезли в атмосфере газового гиганта в период с 16-го по 22 июля 1994 года.

Фрагменты кометы Шумейкеров—Леви 9 на снимке с космического телескопа Хаббла 17 мая 1994 года. Фото: H.  Weaver, T. Smith, NASA

Комета Швассмана—Вахмана 3 является, по-видимому, первой дробящейся кометой, которая легко доступна любительским наблюдениям. Некоторые ее фрагменты имеют блеск до 5-й звездной величины, то есть формально даже видны невооруженным глазом, хотя для этого нужно наблюдать в безлунную ночь в местности с идеальным астроклиматом. И, конечно, любители не упускают такую уникальную возможность. С их снимками и впечатлениями можно познакомиться на астрономическом форуме.

Схема движения по небу фрагментов кометы Швассмана—Вахмана 3

Несмотря на то что комета прошла в этот раз на относительно небольшом расстоянии от Земли, это расстояние все же очень велико — в 20-30 раз больше расстояния до Луны. Можно только пожалеть, что ряд российских СМИ, таких, например, как газета «Московский комсомолец» и телеканал ТВЦ, в очередной раз воспроизвели апокалиптические сюжеты о предстоящем в ближайшие дни столкновении с кометой. Вряд ли журналисты и редакторы не понимали, что они публикуют заведомо ложную информацию. А значит, подобные публикации отражают редакционную политику СМИ, согласно которой достоверность информации не является приоритетной задачей.

Александр Сергеев

‹‹